lunes, 12 de marzo de 2012

El origen de Caixa Laietana: cuando las cajas sí eran cajas de ahorro


La figura jurídica de las cajas de ahorro parece tener los días contados y la separación de su actividad entre un banco y una fundación parece ser el final más probable. Pero realmente esta no es la primera transformación de estas históricas entidades que nacieron con una vocación muy diferente.
Surgieron a principios del siglo XIX cuando amplias capas de la sociedad sufrían una penosa calidad de vida. Los ideales liberales impulsaron la creación de cajas de ahorro con el objeto de fomentar el ahorro en las personas más desfavorecidas como prueba de auto superación, evitando el gasto inmediato para lograr una mejora de su situación económica. El pensamiento liberal consideró que existía un potencial en todo ese conjunto de población y que se podía lograr una mejora de sus condiciones, no a través de subsidios, sino mediante la inculcación de las ideas del ahorro y la previsión para el futuro (ver post El lado oscuro de las cajas de ahorro).
Ese fue el caso del origen de Caixa Laietana que se remonta al 8 de julio de 1859. El proyecto fundacional contaba de antemano con los apoyos necesarios, aunque no pudo conseguir su propósito hasta cuatro años más tarde, tras superar todos los escollos. Los iniciadores del proyecto alcanzaron el anhelado objetivo el 8 de febrero de 1863. Nacía una nueva Caja para “fomentar entre las clases laboriosas los hábitos de economía”.
Como en el caso de Caixa Pollença (ver post Caixa Pollença, una caja diferente), en su nacimiento fue fundamental la personalidad del fundador. El liderazgo, la tenacidad y la amplitud de miras del joven liberal Josep García Oliver (1834-1883) hicieron posible materializar el objetivo. Formado en sus viajes a Inglaterra, tenía conocimientos sólidos de economía y las ideas muy claras. Sobrino de un fabricante de lonas, fue la piedra angular, el impulsor de la fundación de la Caja, cuando aún no había cumplido los treinta años.
Josep García Oliver era fundador y secretario del Ateneo Mataronés. Esta institución, la más importante del s. XIX en la ciudad, acogió en su seno a la Caja de Ahorros en sus primeros años de existencia, hasta que consiguió tener sede propia. Artífice de la Biblioteca Popular (1866), génesis de la Obra Social más antigua de la Caja, fue alcalde de Mataró y diputado en las Cortes, por el Partido Liberal Monárquico, en la época de la restauración borbónica.
Si los montes de piedad facilitaban el endeudamiento de las capas más desfavorecidas, las cajas de ahorro fomentaban la previsión económica facilitando que se pudiera contar con un capital futuro. Un esquema muy alejado del actual sistema de microcréditos que en muchas ocasiones fomenta el sobreendeudamiento (ver post Montes de Piedad: una solución a los suicidios por los microcréditos).
Pero este esquema finalizó en la década de los años 20 cuando las cajas fueron obligadas a prestar sus recursos a las administraciones públicas obteniendo unos beneficios que nunca hubieran obtenido con su labor anterior de apoyo a los grupos menos pudientes. La obtención de esos beneficios llevó a la creación de la obra social y cultural de las cajas de ahorro en 1929, casi un siglo después de su fundación. (ver post ¿Cuándo las cajas dejaron de ser cajas?) Aunque las cajas mantuvieron su estatus jurídico, su funcionamiento era muy similar a la de un banco que repartía sus beneficios a través de una fundación.
Aunque el esquema banco-fundación fue inaugurado en el proceso de compra de Caja Castilla La Mancha por Cajastur y después refrendado por un cambio legislativo (ver post Caja Castilla La Mancha: ni caja ni de ahorros), no existen excesivas diferencias con el funcionamiento del sector después de 1929. Incluso la propia Caixa Laietana creó en 1987 una fundación para gestionar los recursos de su obra social sin que ello afectara sobremanera a su funcionamiento y aunque que la equipara con otras empresas propiedad de fundaciones (ver post Empresas en manos de fundaciones).  

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